Известное всем и каждому выражение «менять, как перчатки» по сей день широко используется в разговорной речи, как правило — в отношении непостоянных девушек, часто меняющих кавалеров. Но сколько пар перчаток сегодня можно насчитать в гардеробе даже самых изысканных модниц? Максимум четыре-пять, и все они достаются из шкафа только зимой и осенью, чтобы выполнять свою главную функцию — защищать руки от холода. А ведь ещё совсем недавно даже у представительниц среднего класса количество перчаток исчислялось десятками. Для дневных прогулок, для посещения театра, для вечерних выходов в свет — словом, на все случаи жизни. История этого аксессуара насчитывает немало веков и полна интересных деталей.

Во времена египетских фараонов перчатками мог похвастаться только чиновник высочайшего сана, и выглядели они несколько иначе, чем те, что мы носим сегодня — на них не было собственно чехлов для пальцев, а только матерчатая труба, обхватывающая запястье и нижнюю часть ладони. В Древнем Риме, где тёплый климат не вынуждал прятать руки от холода, существовали так называемые обеденные перчатки — в связи с отсутствием индивидуальных столовых приборов, римляне ели руками, а перчатки были призваны защитить пальцы от непосредственного контакта с горячими блюдами. В Средневековой Европе перчатки были атрибутом власти и принадлежности к высшим сословиям. Перчатку получали рыцари при посвящении, епископы — при введении в сан, горожане — в знак дарованных им привилегий. Рыцарское облачение обязательно включало в себя перчатки и  металлических колец или пластин, однако со временем они стали целиком кожаными и использовались во время различных церемоний. Простолюдины же всегда работали с голыми руками, а во время холодов прятали их в карманы или в рукава.

Довольно быстро перчатки эволюционировали из простого мешочка для руки с завязками вокруг запястья в знакомый современному человеку аксессуар с отделениями для пяти пальцев, выкроенный отдельно на правую и левую руку. Примерно на середине этого пути возникли рукавицы — по сути, тот же мешочек, только с отдельным чехлом для большого пальца, — но не растаяли бесследно в пучине истории, а выделились в самостоятельный аксессуар, пользующийся большой популярностью и по сей день. Свою классическую форму перчатки обретают уже в XI столетии, воплотившись в огромном разнообразии материалов и отделок. Шёлк, парча, бархат, кожа украшались пуговицами, брошками, эмалевыми подвесками и всевозможными видами вышивки.

С перчатками связано невероятное количество легенд, примет и поверий. Подаренная дамой перчатка служила свидетельством её особого расположения к кавалеру и крепилась к поясу или шляпе, выставляясь как предмет гордости на всеобщее обозрение. Перчатка, брошенная в лицо, во все времена была вызовом на дуэль. Средневековые документы, позволяющие собирать налоги, чеканить монеты, выносить судебные решения, содержали формулировку «именем королевской перчатки». В конце XV века в моду вошли надушенные перчатки — раскроенную для пошива тончайшую кожу погружали в стеклянный резервуар и заливали духами, оставляя там на некоторое время, и уже только потом передавали её портному для дальнейшей работы. Придворный парфюмер Екатерины Медичи, знаменитый мэтр Рэне, добавлял в духи впитывающийся через кожу яд, после чего перчатки вручались отдельным «счастливцам» — таким образом французская королева, славившаяся неуживчивым характером, избавлялась от своих врагов.

Примерно в это же время возникает обычай показываться на людях только с закрытыми руками, и перчатки становятся таким же неотъемлемым атрибутом хорошего тона, как и головной убор. Их снимают только в знак почтения — перед алтарём в церкви, перед королём, при оглашении приговора в суде, и обязательно во время приветствия, символизируя тем самым отсутствие дурных намерений.

На Руси, где суровый климат заставлял прятать руки от холода и царских вельмож, и обычных крестьян, издавна были в употреблении рукавицы. Поскольку в данном случае не было возможности подчеркнуть принадлежность к высшим социальным слоям одним только фактом самого наличия аксессуара, знать не жалела сил и средств на всевозможные украшения — начиная от дорогого материала, заканчивая золотной вышивкой и серебряными пуговицами. Уже к XVII веку получают распространение «перстатые» (от слова «перст», т.е. палец) рукавицы, которые в итоге и стали называть перчатками. Пришедшая из Европы новинка уже не была доступна простонародью, и стала очередной социальной «маркировкой» — если человек носил перчатки, он определённо относился к высшим сословиям.

Мода XVIII века, принёсшая с собой пышные кружевные манжеты, оказала перчаткам «медвежью» услугу — за многочисленными слоями кружев практически не было видно рук. В мужском гардеробе перчатки остались лишь как деталь охотничьего и военного костюма, а дамы носили их только с выходной одеждой. Однако этот период продолжался недолго — уже через сто лет перчатки вернулись на своё законное место, и их популярность возросла с новой силой. Кожа и замша для мужчин, шёлк и кружево для женщин, митенки на случай бала или застолья, и неисчислимое множество других вариантов вновь заполонили полки модных лавок. Ни один человек, заботящийся о своей репутации, не выходил из дома без перчаток. Более того, правила высшего света предписывали менять их не менее шести раз в день. Испачканные или разорванные тут же выбрасывали, поэтому в гардеробе светского человека перчаток можно было насчитать несколько сотен. Подбор перчаток к определённому случаю стал настоящей наукой. Так, вечером дамы могли носить перчатки только белого цвета — если же перчатки на девушке были цветные, значит, она принадлежала к представительницам древнейшей профессии. Увековеченная на полотне Анри Тулуз-Лотрека французская певица Иветт Гильбер навсегда сделала длинные чёрные перчатки символом женской сексуальности.

Прочно вошедшие в моду в XIX веке лайковые перчатки должны были идеально облегать руку, и для их надевания использовались специальные щипчики. Тонкие и плотно натянутые перчатки часто лопались, поэтому с собой полагалось иметь запасную пару, а белоснежный цвет кожи и вовсе делал этот аксессуар одноразовым, поэтому неотступно следовать новой моде могли только действительно состоятельные люди.

Стремительный темп жизни последнего времени лишил перчатки их элитарного статуса, и теперь их наличие или отсутствие на руках регулируются лишь погодой и настроением владельца. Тем не менее, если Вы желаете продемонстрировать свой изысканный вкус и поразить окружающих утончённостью образа — уделите внимание этому аксессуару, и восхищённые взгляды не заставят себя ждать. Человек в перчатках окружён ореолом таинственности и загадочности, ведь иногда руки способны рассказать о нас куда больше, чем лицо.